46P/Wirtanen est une petite comète périodique avec une période orbitale d'actuellement 5,4 ans. Le rayon de son noyau est de 555 ± 40 m.

Elle appartient à la famille des comètes de Jupiter, qui ont toutes un aphélie entre 5 et 6 ua. Son diamètre est estimé à 1,2 km.

La sonde Rosetta lancée par l'ESA en 2004, ciblait initialement 46P/Wirtanen mais la fenêtre de lancement ayant été manquée, c'est finalement 67P/Tchourioumov-Guérassimenko qui fut explorée.

La comète fut découverte au travers d'une photographie le 17 janvier 1948 par l'astronome Carl Alvar Wirtanen.

La plaque fut exposée le 15 janvier durant une surveillance du mouvement propre par l'observatoire Lick. En raison du nombre limité d'observations, il fallut plus d'un an pour déterminer l'objet comme étant une comète à courte période.

Le 16 décembre 2018, 46P/Wirtanen passera à seulement 0,0777 UA (11 620 000 km) de la Terre, soit environ 30 fois la distance de la Terre à la Lune.

Sa magnitude apparente devrait atteindre une valeur comprise ~8/9. Elle "peut visible" à l’œil nu dans la constellation du Taureau.

Autres renseignements : https://www.obspm.fr/la-comete-wirtanen-dans-le.html

46P-Wirtanen